Nueve años y medio de cárcel por muerte de seis inmigrantes

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El capitán del barco contrabandista que hizo un viaje fatal cargado de inmigrantes de República Dominicana hasta el sur de la Florida fue condenado a nueve años y medio de cárcel, dijeron ayer las autoridades federales.

Crecencio Hernández, de 63 años, sentenciado el viernes por el juez del distrito federal William J. Zloch, se declaró en abril culpable de conspirar para ingresar de contrabando un bote cargado de dominicanos y brasileños en Estados Unidos, lo cual llevó a la muerte por ahogamiento de seis pasajeros.

Hernández podía haber sido condenado a cadena perpetua, pero el declararse culpable del cargo de conspiración que conllevó a las muertes mereció una condena menor. También había sido acusado de causar las muertes, pero ese cargo fue retirado en su acuerdo de culpabilidad.

El trágico viaje comenzó el 24 de octubre del 2008, cuando Hernández, al frente de un carguero rústico con alrededor de 40 pasajeros, salió del balneario de Puerto Plata, en la costa norte de República Dominicana.

”Hernández había acordado con los organizadores dominicanos que él sería el capitán del barco”, de acuerdo con la acusación de la fiscalía. “El propósito del viaje era introducir en EEUU a los pasajeros vía Miami”.

Una semana después, el barco herrumbroso y de quilla de madera chocó con un banco de arena cerca de Virginia Key, en la mañana de Halloween. Mientras las lanchas de la policía y del Servicio Guardacostas se lanzaron a su encuentro, un grupo de inmigrantes, en su mayoría dominicanos, saltó a las aguas revueltas para intentar llegar a la orilla.

Los rescatistas sacaron ese día tres cadáveres del agua, y otros tres aparecieron flotando en la Bahía de Biscayne.

”Se ahogaron tratando de llegar a la orilla”, escribió el agente Devin R. Gau-ther de la Policía de Inmigración y Aduanas (ICE) en una acusación criminal emitida después del arresto de Hernández, a principios de noviembre.

Doce inmigrantes ilegales fueron encontrados a bordo del barco. Las autoridades federales detuvieron a otros 14, incluido Hernández, que alcanzaron a llegar a la orilla.

Al menos dos miembros de ese grupo eran brasileños que coordinaron el viaje a través de República Dominicana, según el ICE.

Hernández dijo a los agentes que era marinero y pescador de oficio. El barco dominicano fue descrito como un carguero, de los que se usan generalmente para transportar carga entre las islas del Caribe.

”Individuos no identificados” en República Dominicana le ofrecieron un viaje a Estados Unidos por $5,000, pero luego rebajaron el precio a $500 si él aceptaba comandar el barco, dijo ICE.

Otros tripulantes ayudaron, pero Hernández usó una brújula y un GPS de mano para dirigir la nave ”al menos cinco o seis veces durante el viaje”, según la acusación.

Los otros inmigrantes dijeron a los agentes que habían pagado entre $4,000 y $15,000 cada uno para ser traídos a Estados Unidos. El equipo de navegación por GPS apareció en la playa de Virginia Key.

El caso es diferente a las operaciones de contrabando más grandes que se ven comúnmente en el sur de la Florida, principalmente de cubanos traídos en lanchas rápidas. Las autoridades federales han estado tomando serias medidas contra esos contrabandistas, llevando a los tribunales a decenas de personas durante los últimos dos años.

En el 2006, dos inmigrantes cubanos al frente de una misión de contrabando que acabó con el ahogamiento de un niño pequeño recibieron la pena máxima de cárcel, 10 años.

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